Todos y cada uno de los coches que corren en el Dakar deben cumplir requisitos técnicos, entre ellos, equipar todos los elementos indispensables para respetar las normas de circulación y pertenecer a uno de los dos tipos de vehículos homologados por la Federación Internacional de Automovilismo (FIA). ¿Cuáles son estas dos categorías?

Dakar_2006_AlphandAunque en el Dakar acudan mucha variedad de coches, hay unos límites muy claros que especifican que todos los todoterrenos que participan deben pertenecer a la categoría T1 o vehículos de serie, o a la T2 o prototipos.

Los T1 son vehículos de serie homologados por los fabricantes que los producen, como mínimo, en un millar de unidades anuales. Las modificaciones autorizadas por el reglamento son pocas. En el caso del motor se podrían sustituir las válvulas y algunos periféricos, como la bomba de gasolina, el filtro de aire, el encendido o el radiador, pero siempre se tienen que respetar las dimensiones y el emplazamiento originales.

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También está permitido sustituir los frenos y las llantas (pero deben ser de igual tamaño que los de serie), montar protecciones inferiores, faros adicionales y aumentar la distancia al suelo con el uso de muelles más largos y mejores amortiguadores. En cuanto al peso deben tener como mínimo el de su ficha de homologación, sumando el de la jaula de seguridad y 50 kg más como extra.

Los vehículos T2 o prototipos, en cambio, pueden haber sido fabricados por una marca o por un constructor independiente. Tienen mayor libertad de diseño pero, evidentemente, muchos de sus aspectos son regulados, por un lado para evitar una escalada de costes y por otro para limitar sus prestaciones.

Los chasis deben ser tubulares; y el motor, la transmisión y la suspensión son libres, pero con algunas limitaciones normativas. Los motores, por ejemplo, deben llevar una brida en la admisión de aire que limita su caudal lo cual equivale a limitar la potencia a 300 CV tanto en los de gasolina atmosféricos como en los turbodiésel.

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La carrocería debe ser de material duro y no superar los 2 m de ancho en los 4×4 y los 2,20 m en los coches de tracción trasera. Entre otras posibilidades de libre elección, una de las más interesantes es que la suspensión es libre en su diseño, aunque los recorridos de rueda no puedan superar los 25 cm.

En términos de seguridad, la homologación indica que todos los coches (ya sean T1 o T2) deben equipar una jaula tubular de protección en el habitáculo, disponer de un sistema de corte del suministro de carburante y de energía eléctrica en caso de accidente, circuito doble de freno, cinturones de seguridad tipo arnés, sistema de extinción de incendios automático y un depósito de combustible de seguridad.

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Resulta curioso que hasta 1997 el reglamento autorizaba la participación de prototipos libres. Fueron vehículos muy sofisticados que tuvieron como expresión los últimos Mitsubishi Pajero contemporáneos y los Citroën ZX Grand Raid. Actualmente todos aquellos elementos libres están prohibidos, de ahí que todos aquellos coches sean quizás los más fabulosos prototipos jamás concebidos para circular fuera de carreteras.

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