North American X-15A-2Tras repasar en dos partes la historia de los primeros vuelos experimentales en busca de batir la barrera del sonido, así como los esfuerzos para multiplicar la velocidad del sonido, en esta tercera y última parte solo nos queda hablar sobre los logros más recientes, donde vuelos no tripulados han logrado llegar a la casi utópica velocidad de Mach 10.

MACH 6

El primer éxito en volar a más de seis veces la velocidad del sonido tuvo lugar el 9 de noviembre de 1961. El avión fue el norteamericano X-15A-2 y el piloto fue Robert White. La velocidad real alcanzada fue de 6,04 Mach (6587 km/h).

Un nuevo récord de velocidad en Mach 6 se estableció el 3 de octubre de 1967, cuando un X-15A-2 pilotado por William J Knight alcanzó 6,70 Mach (7274 km/h). Este récord se mantuvo durante los siguientes 35 años.

X 15 Avion MachMACH 7

El primer vuelo a siete veces la velocidad del sonido se produjo casi cuarenta años más tarde, el 27 de marzo de 2004. El avión fue el X-43A, un avión experimental no tripulado.

De hecho, aunque los medios de comunicación de la época informaron ampliamente que el vuelo había logrado Mach 7, la evaluación posterior reveló que el nuevo récord de velocidad era 6,83 Mach  (8143 km/h).

El X-43A de 12 pies de largo fue llevado a una altura de 31000 metros sobre California por un modificado bombardero Boeing B- 52. Se despegó del avión y un motor entró en acción por sólo 11 segundos. Esto fue suficiente para llevar a la nave experimental a la velocidad record. A continuación, hizo una serie de maniobras durante seis minutos antes de hundirse en el océano. No se recuperó debido al coste que supondría.

En un motor normal de jet, las aspas del ventilador comprimen el aire. Sin embargo, en el scramjet, los gases de la combustión de hidrógeno en una corriente de aire son comprimidos por la alta velocidad de la aeronave. Puesto que un scramjet sólo comienza a trabajar a unas seis veces la velocidad del sonido, el X -43A fue inicialmente acelerado por un cohete Pegasus.

En el curso de sus 11 segundos de impulso, el X -41A recorrió unos 24 kilómetros. El primer vuelo de los hermanos Wright duró 12 segundos y cubrió 120 metros. Eso es lo que llamamos progreso.

MACH 10

Hacemos un último salto para hablar de Mach 10. El primer vuelo a diez veces la velocidad del sonido se produjo el 16 de noviembre de 2004. Una vez más fue la aeronave no pilotada X-43A.

De hecho, aunque los medios de comunicación de la época reportaron ampliamente el vuelo como el logro de 10 Mach (alrededor de 10943 km/h), la velocidad estuvo probablemente un poco por debajo de esta y la velocidad precisa espera por un análisis detallado de los resultados de las pruebas.

Este vuelo finalizó el programa X-43A. El primer avión tuvo que ser destruido en vuelo en 2001, el segundo llegó a casi 7 Mach en marzo de 2004, y el tercero logró el récord de 10 Mach en noviembre de 2004. El proyecto de 250 millones de dólares fue entonces abandonado tras cumplir sobradamente su función.

CONCLUSIÓN

Como hemos visto, las dos décadas transcurridas desde 1947 hasta 1967 fueron tiempos de grandes éxitos en los que el hombre pasó de Mach 1 a Mach 6. En la actualidad, y no fue hasta 2004, una nave no tripulada llegó a Mach 10. Un logro sorprendente.

¿Es este el final de la historia? El Dr. Alan Paull, líder de un grupo scramjet en la Universidad de Queensland, en Australia, espera ampliar su actual programa para que incluya pruebas de motores scramjet entre Mach 8 y Mach 12. En teoría, la “ventana” en la cual los motores scramjet son eficientes es entre Mach 5 y Mach 15. Por lo tanto, seguró que los investigadores aeronáuticos nos seguirán sorprendiendo en breve.

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