Lockheed F104 Starfighter USAF
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Tras abandonar el escenario en 2004, unos 50 años después de su vuelo inaugural, el Lockheed F-104 Starfigther se ha ganado un lugar entre los inmortales de la aviación. Fue el primer caza de Estados Unidos que superó el Mach 2, y caracterizó toda una época en las fuerzas aéreas occidentales, sobre todo en Europa, Canadá y Japón, donde se produjeron, bajo licencia, más del 70% de los 2.578 aparatos construidos.

El programa del Starfighter se puso en marcha en 1952, sobre la base de la experiencia de guerra en Corea, cuando la USAF decidió introducir un interceptor diurno de velocidad bisónica para sustituir al North American F-100. El 12 de mayo de 1953 se adjudicó el contrato a Lockheed, el primero de dos prototipos denominados XF-104 voló un año más tarde, el 4 de marzo de 1954.

Caza Lockheed F104 Starfighter
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La producción se inició con pedidos para 153 F-104A y 26 entrenadores biplaza F-104B. Las entregas comenzaron el 26 de marzo de 1958 , pero en el empleo operativo el avión mostró insuficiencias generales en relación con las prestaciones previstas. Hubo una reducción drástica de los pedidos, y pese a las modificaciones e incremento de potencia, de la siguiente versión, la F-104C, sólo se fabricaron 77 aparatos, de los que 22 eran biplaza (F-104D). Estos aviones, transformados en cazabombarderos, se emplearon en Vietnam hasta julio de 1967 con escaso éxito. Por otra parte, los F-104C fueron los primeros que se exportaron a Alemania (20, con la sigla F-104DJ) y Japón (30 F-104F).

Las posibilidades de exportación y la necesidad de dar a los aliados un avión de combate común válido dieron paso a la segunda fase en la carrera del Starfighter, dado que su futuro en la USAF parecía incierto. En 1958, Lockheed desarrolló una versión especialmente concebida para la Luftwaffe alemana. Fue el F-104G, que apareció como prototipo el 7 de junio de 1960. Aquel mismo año Canadá, Holanda, Bélgica, Japón e Italia optaron también por este avión. Dichos países pusieron en marcha un gran programa industrial conjunto que aparte de 101 aparatos de la versión monoplaza y de 200 de la biplaza TF-104G construidos por Lockheed, completó el resto de la producción bajo licencia.

Lockheed F104 Starfighter
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El Starfighter sirvió en las fuerzas aéreas de Alemania, Italia, España, Holanda, Japón, Grecia, Turquía, Bélgica, China Nacionalista, Dinamarca y Noruega. La Aeronautica Militare Italiana recibió inicialmente 125 F-104G y 28 biplaza TF-104G, y fue este país el que llevó al límite, con la fabricación, junto con Lockheed, de la última versión del caza, la F-104S, en 1966. Los últimos F-104 se retiraron del servicio activo en mayo de 2004.

 

Autor: Edgar Lizcano

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