General Dynamics F111 GOhobby
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Cuando apareció, a mediados de la década de 1970, con su ala de geometría variable y Mach 2 de velocidad, el General Dynamics F-111 se consideró una revolucionaria máquina de combate. La carrera de este gran y potente birreactor comenzó en los cielos de Vietnam y continuó hasta fines de la década de 1990, tras participar en todos los conflictos importantes de la segunda mitad del siglo.

El proyecto de General Dynamics se aceptó el 24 de noviembre de 1962 para sustituir tanto al F-105 de la USAF como el F-4 de US Navy. El objetivo era realizar un avión táctico capaz de operar a baja cota en cualquier condición de tiempo, despegar desde pistas cortas y volar a distancias intercontinentales a velocidad elevada. El contrato inicial preveía la construcción de 23 aparatos de preserie, 18 F-111ª para la USAF y 5 F-111B para la US Navy. Los prototipos volaron por primera vez el 21 de diciembre de 1964, y el 18 de mayo de 1965 comenzaron las pruebas. Sin embargo, tras presentarse graves problemas con el ala de geometría variable, la US Navy juzgó el avión de inadecuado para sus necesidades y, dos años después, abandonó el programa.

F-111 General Dynamics GOhobby
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La USAF quedó como único cliente del F-111 y, en 1967, recibió el primero de los 141 solicitados. En marzo de 1968 tuvo su bautismo de fuego en Vietnam la variante de ataque, la F-111A, pero la experiencia fue un fracaso, ya que los múltiples fallos estructurales lo hicieron retirar del servicio activo. Estos aviones no volvieron a entrar en servicio hasta 1972. Entre tanto, una versión de bombardeo estratégico, la FB-111, ya era operativa. Se distinguía por poseer motores más potentes, un ala mayor y una aviónica más avanzada. La idea era que estos aparatos reemplazasen a los B-58 Y B-52, pero los crecientes costes condujeron a un drástico recorte en los pedidos, que pasaron de los 210 originales a 76. Fue en esta etapa cuando se desarrolló la única variante para la exportación, la F-111C, destinada a Australia. La RAAF puso 24 de estos aviones en servicio en 1973, con la intención de utilizarlos hasta 2010.

La producción siguió con otras versiones de apoyo táctico para la USAF, con mejoras sobre todo en los motores y la aviónica. Tras fabricarse 94 F-111E y 96 F-111D (entregados a las unidades en 1970 y 1971, respectivamente), la variante final fue la F-111F, cuyo prototipo estuvo listo en mayo de 1973.

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Estos aparatos resultaron los mejores de toda la familia. El último de los 106 construidos salió de las líneas de montaje en noviembre de 1976 y llevó el total a 562 ejemplares. La vida operativa del F-111 se prolongó a lo largo de la década de 1980 con un vasto programa de modernización, y los últimos se retiraron en 1996, tras participar en la guerra del Golfo junto con versiones de guerra electrónica EF-111 Raven. El desarrollo de esta serie se había iniciado en 1975 con la conversión de 42 F-111ª. El Raven entró en servicio en noviembre de 1981 y el último se entregó en 1985. Los aparatos supervivientes permanecieron estacionados en Arabia Saudí hasta abril de 1998. Un mes más tarde se retiraron del servicio.

 

Autor: Edgar Lizcano

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